Un artículo publicado en la revista Chemical Geology, y en el que ha colaborado la investigadora del ICTJA-CSIC Adelina Geyer, demuestra que los corales negros pueden servir para predecir erupciones volcánicas submarinas. Los científicos han podido comprobar en su trabajo que ciertos gases nobles procedentes del magma del manto terrestre quedaron atrapados en el esqueleto de los corales negros cercanos a la isla canaria de El Hierro meses antes de que se produjera la erupción en Octubre de 2011.

El trabajo compara las relaciones isotópicas de los gases atrapados en los corales negros con los que pueden hallarse en las inclusiones atrapadas en los minerales (olivinos) de las rocas ígnesa emitidas por el volcán Tagoro (basanitas) para dilucidar a través de una comparación de isótopos si los gases nobles presentes en los esqueletos de esos seres vivos marinos estaban ya con anterioridad en el agua del mar o proceden, con certeza, del magma del manto terrestre.

El artículo indica que las muestras de coral recogidas contienen una relación isotópica de helio (helio-3) idéntica a la de las basanitas, por lo que tiene una vinculación “directa” con la desgasificación del magma en profundidad que precedió a la erupción de octubre de 2011, incluso, a los miles de pequeños seísmos que se registraron antes de nacer el volcán Tagoro.

“Estimando la velocidad de crecimiento de los corales negros, sabemos que el Helio quedó atrapado en los esqueletos de estos organismos varias semanas antes de los pequeños terremotos, que a su vez se produjeron cuatro meses antes del inicio de la erupción”, explica Antonio Álvarez Valero, científico del Departamento de Geología de la Universidad de Salamanca y primer firmante del artículo.

El helio-3 procedente del manto terrestre quedó atrapado en los esqueletos de esos corales unas semanas antes de que comenzara la actividad sísmica bajo la isla de El Hierro, que a su vez precedió en unos meses a la erupción del volcán Tagoro

Las muestras de coral se obtuvieron desde un buque oceanográfico del Instituto Español de Oceanografía (IEO) y se analizaron en un espectrómetro de masas de la Universidad de Salamanca. Por su parte, Adelina Geyer se encargó de la caracterización química de las muestras de Olivina.

Los autores del artículo consideran que su aportación sobre la capacidad de los corales negros para atrapar gases nobles como los que libera el subsuelo antes de una erupción puede servir para mirar al pasado, y también al futuro de las erupcuiones volcánicas submarinas.

En primer lugar, los investigadores consideran que los corales negros que crecen en torno a un volcán submarino son un “archivo de datos” a través de los cuales se pueden desvelar detalles de erupciones pasadas obteniendo información sobre el momento concreto en el que estas ocurrieron, su duración o también la intensidad alcanzada.

“El helio-3 procedente del manto terrestre quedó atrapado en los esqueletos de esos corales unas semanas antes de que comenzara la actividad sísmica bajo la isla de El Hierro, que a su vez precedió en unos meses a la erupción del volcán Tagoro“, apuntan en el artículo. “En general, en un episodio de vulcanismo explosivo, las emisiones de gases y el tremor sísmico son con frecuencia los primeros indicadores geoquímicos y geofísicos del inicio de una erupción. Pero, en ambos casos, se trata de señales vinculadas a una erupción ya en marcha”, añaden los científicos.

Por ello, los autores defienden que saber que unos meses antes de una erupción el subsuelo libera niveles anómalos de helio-3 sirve para estar atentos a un parámetro que puede ayudar a prever un fenómeno volcánico. De hecho, recuerdan que en el año 2014, en la erupción del monte Otake de Japón, ya se dió esta situación.

Y dado que han comprobado que esas emisiones de helio-3 se producen semanas o pocos meses antes del inicio de la actividad sísmica provocada por la presión del magma, consideran que su descubrimiento tiene “potenciales aplicaciones en la predicción de erupciones volcánicas”.

Adaptado de EFE y Agencia Dycit

Artículo de referencia

Álvarez-Valero, A. M., et al. Noble gas signals in corals predict submarine volcanic eruptions, Chemical Geology, doi: https://doi.org/10.1016/j.chemgeo.2017.05.013.

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